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글 사진 · 이승태 편집위원

 

벼가 누렇게 익어가는 들판은 우리나라에서 가을철 어디서나 만날 수 있는 풍광이다. 그러나 제주라면 어떨까? 제주도는 땅 전체가 물을 가두기 힘든 화산지형이어서 예부터 논농사는 꿈도 못 꾸었다. 몇몇 지역에서 논농사를 짓기 위한 시도가 있었지만 쉽지 않은 일이었다. 그런데 지금도 벼농사를 짓고 있는 땅이 있다. 서귀포시 호근동과 서홍동에 걸쳐 있는 한반도 유일의 마르(maar)형 분화구인 하논분화구다.

 

한반도 최대의 분화구 하논

폭발로 마그마가 지상으로 솟구치면서 용암이 흘러나와 만들어진 일반적인 화산과 달리 마르형 분화구는 마그마가 지하수와 만나면서 갑자기 거대한 폭발을 일으키며 생긴 화산체다. 분화구는 동서 1.8km, 남북 1.3km의 규모로 한반도에서 가장 큰 것이라고 한다. 백두산 천지와 울릉도 나리분지가 훨씬 크지만 이들은 분화구가 아니라 화산이 분출한 뒤 지하 마그마 방의 붕괴로 만들어진 ‘칼데라(caldera)’다.

하논분화구 아래는 고대 생물의 흔적이 고스란히 쌓인 마르 퇴적층을 이루고 있다. 학자들에 의하면 하논분화구의 마르 퇴적층은 매년 한 층씩, 그 두께가 천 년에 30~40cm씩 쌓이며 형성된 것으로, 수만 년이 지나도 상하지 않는 생태계 타임캡슐을 구성하고 있단다. 이 퇴적층엔 고기후와 고생물의 정보가 잘 보존되어 있어서 이를 통해 빙하기를 포함한 지난 시간 동안의 지구환경의 변화를 읽어낼 수 있기 때문에 우리나라뿐만 아니라 전 지구적으로 볼 때도 아주 귀한 자산이라는 것. 그런데 이곳에 논밭이 생기고 사람들이 들어와 촌락을 이루면서 훼손이 많이 진행된 상태다.

하논분화구는 분화구 직경이 1.2km가 넘고, 둘레는 3.8km에 달하는 거대한 규모를 자랑한다. 분화구의 가장 낮은 곳은 해발 53m, 화구벽의 가장 높은 곳은 143m로 90m의 고도차를 보여준다. 특히 하논분화구는 이중화산분출로 화구 안에 작은 섬인 분석구(보름이)를 가지고 있다.

 

제주 유일의 벼농사 지역

원래 하논분화구는 물이 넘실대는 호수였다. 분화구 바닥에서 엄청난 양의 용천수가 솟아나기 때문이다. 이곳이 논으로 바뀐 것은 지금으로부터 500년 전쯤의 일이다. 밭농사만 지으며 늘 식량 부족에 허덕이던 제주사람들은 이 문제의 해결을 위해 고심을 하던 중, 이 부근을 지나던 한 지관의 “화구벽의 동쪽을 파서 물꼬를 내라”는 말에 따라 화구벽 낮은 곳에 인공수로를 만들어 호수의 물을 바다로 흘려보내고 농경지로 만들었다는 이야기가 전해온다.

‘하논’이라는 말은 제주어로 ‘큰 논’이라는 뜻이다. 그러니까 호수의 물을 빼고 논을 만들면서 붙은 이름인 셈이다. 정식 명칭은 아니지만 하논분화구를 품은 이 오름을 사람들은 ‘하논오름’이라고 부른다.

분화구 안에는 하논마을과 한라산 남쪽 지역에서 최초로 세워진 하논성당도 있었다. 그런데 성당은 터를 옮겨갔고 하논마을은 4·3사건에 휘말리며 사라지고 말았다. 지금은 일제강점기 때 용주사라는 이름으로 들어섰다가 4·3 때 사라진 후 다시 지은 절집 봉림사와 4·3 이후 새로 들어선 마을이 있다. 분화구 안의 마을이라니, 생각만으로도 낭만 가득할 듯한데, 주민들에게 물어보니 워낙 습한 곳이라서 집안 곳곳에 곰팡이 피해가 심하다고 한다.

하논분화구에서는 지금도 많은 양의 물이 솟아난다. 분화구 북동쪽의 ‘몰망수’라 부르는 샘에서 솟아난 용천수가 격자형의 수로를 따라 분화구 곳곳으로 공급된다. 이 물은 다시 분화구 남쪽의 가장 낮은 곳을 통해 천지연폭포로 흘러든다. 물이 워낙 많다 보니 분화구 여기저기는 아직도 습지로 남아있다. 화구 바닥은 벼농사가 중심이고, 화구내벽을 따라서는 귤 밭이 많다.

 

독특한 풍광, 색다른 탐방

이 너른 분화구에 물이 가득 차 있었을 옛 모습을 상상하니 대단한 절경이었을 것 같다. 최근엔 야구전지훈련장이나 공원, 예술과 스포츠, 쇼핑시설로 개발하자는 목소리가 끊이지 않았던 공간이다. 그러나 국내외의 저명한 지질·생태학자들이 연구와 논문을 잇따라 발표하고, 뜻 있는 시민단체의 노력도 뒷받침되며 지금은 하논분화구 복원사업이 탄력을 받고 있다. 제주특별자치도와 서귀포시도 하논분화구의 복원과 보전을 주제로 하는 국제심포지엄을 수차례 개최하는 등 활발한 사업을 펼쳐나가는 실정이다.

하논분화구 탐방은 분화구 안의 물이 빠져나가는 남동쪽이나 북쪽의 방문자센터에서 시작하면 된다. 세계조가비박물관과 서귀포예술의전당문화예술공간 건너편으로 들어서면 하논분화구 마을로 이어진다. 제주올레 7-1코스를 따라 걷는 방법도 있다. 서귀포시 서귀동의 제주올레사무국(올레스테이) 앞에서 올레 7코스와 갈리지는 7-1코스가 하논분화구와 봉림사를 지난다.  

화구벽 북쪽 언덕에 하논분화구방문자센터가 있다. 분화구 바닥에서 계단을 걸어 올라야 만난다. 방문자센터엔 하논분화구 관련 자료와 사진이 전시되어 있다. 상근 중인 해설사로부터 하논분화구에 대한 설명도 들을 수 있다.

방문자센터 앞 전망대에 서면 드넓은 분화구가 한눈에 가늠된다. 화산섬 제주에서 만나는 독특하고 아름다운 풍광이다. 분화구의 반은 논이나 습지고, 그 너머 남쪽은 분석구인 보롬이를 시작으로 숲에 덮였다. 그 숲 너머로 서귀포 앞바다에 떠 있는 문섬과 범섬이 보이고, 동남쪽으로 시선을 옮기자 섶섬과 제지기오름(92m), 지귀도도 눈에 들어온다.  

 

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